仔細思考報導發想後,你得把這些初步想法轉化為明確的假說或問題,而這問題是你的報導可回答的。一個假說或問題,無論長短,不管是一句或兩句話,都能幫助你決定要採用哪些相關的證據,或決定哪些發現能構成證據。此外,假說或問題還可以:

  • 劃下界線和訂定目標,以控管工作
  • ! 有助於跟他人溝通和把想法「賣」給他人
  • 讓你更精準知道需要準備多少時間和資源
  • ! 提供蒐集證據所需的關聯要素
  • 為最後有條理的報導打好基礎

每個報導發想,都可以為最終報導產出多個假說或方向。以貧窮、私人化和水引發的疾病報導,就可有兩種假說:

(A) 自來水服務私人化後,買水對窮人而言太過昂貴,所以他們就從可能危害健康但免費的地方汲水,導致傳染病爆發。

(B) 私人自來水公司未符合正當程序,用水安全標準下滑,導致傳染病爆發。

不過,你要帶著批判的眼光來評估這些假說:這些假說是仰賴哪些假設?你確定這些假設正確嗎?兩個假說都是對傳染源的假設,且未經驗證。A假設「非官方」水源有問題;B假設水廠對標準漫不經心。由於兩者均奠基在更深層的問題上:傳染病從哪裡開始?所以兩個假說都需要進一步查看其可能性。

因此比較好的假說會是:

(C) 近期在X自治市因飲用水問題而肆虐的腹瀉傳染病,源頭可能是私人水廠或是非官方水源。

經修改的假說帶我們回到報導大綱,而且讓調查變得更清楚、平衡。

(D) 近期在X自治市,飲用水發生問題,造成腹瀉傳染病嚴重肆虐,該市飲用水已私人化。本報導將致力找到傳染病起源。是因為人們買不起私人水廠的水,轉而從遭汙染的溪流或水井汲水嗎?還是因為私人水廠公司為了節省開銷,降低了水廠的淨化標準?我們會問科學家,是什麼導致這次的傳染病,也會追蹤住在貧窮社區的居民如何取得日常用水,以及跟獨立專家造訪水廠,勘查他們的安全標準。等我們確認了疾病如何開始,我們就會進一步查看需要做些什麼,才能避免重蹈覆轍。

當你已經發展了定義完整的假說,接著需要制定研究計畫。計畫涵蓋尋找消息來源、闡述證據的條件、決定用哪個研究方法、訂定時間表和推估預算。本章接下來的部分會概述如何規劃這些步驟,而本手冊接下來的章節則會更進一步,細看如何執行每個步驟。